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epa02365394 A file picture dated on 13 November 2003 shows Perito Moreno glacier at Argentinian Patagonian. Argentinian senate passed on 30 September 2010 a law of glacier protection, which limits mining activity in an area of 5.000 kilometers at the border between Argentina and Chile. After 8 hours of intense discussions, the law passed  considers glaciers as public goods, fixed the basis for their protection as strategic reservation of water resources and created the National Inventory of Glaciers.  EPA/ANGEL DIAZ
11 Fév

Canada: des plantes boréales figées sous les glaces pendant plus de 40.000 ans

Washington- La hausse des températures dans l’Arctique canadien a entraîné la fonte de glaces qui avaient emprisonné des plantes boréales pendant plus de 40.000 ans. Une récente étude menée par une équipe de chercheurs américains révèle que l’île de Baffin (nord-est du Canada) traverse le siècle le plus chaud en 115.000 ans.

L’étude, publiée en janvier dans la revue scientifique Nature Communications, conclut que les températures enregistrées dans l’est de l’île de Baffin durant le dernier siècle ont suffi aux calottes glaciaires pour retrouver la même dimension qu’elles avaient il y a 115.000 ans.

Selon l’auteur principal de l’étude, Simon Pendleton, également étudiant au doctorat à l’Institut de recherche arctique et alpine de l’Université du Colorado à Boulder, aux États-Unis, il faut remonter au début de l’Holocène – il y a environ 10 000 ans – pour retrouver un important réchauffement des températures. « C’était principalement dû à un pic de radiations solaires entrant dans l’hémisphère nord », explique Simon Pendleton, en faisant référence à l’orientation de la Terre lors de sa rotation en orbite autour du Soleil.

Entre 2013 et 2015, les chercheurs de l’Université du Colorado à Boulder ont employé une méthode de datation au radiocarbone pour dater 48 échantillons de végétation – principalement de la mousse et différentes variétés de lichens – récoltés aux abords de 30 calottes glaciaires différentes de l’est de l’île de Baffin, dans le territoire nordique du Nunavut.

Selon l’étude, les calottes glaciaires examinées par l’équipe de chercheurs interagissent plus doucement avec le paysage que d’autres glaciers de l’Arctique. « Contrairement aux autres glaciers, ils ne glissent pas à leur base, ils sont donc complètement gelés au sol », décrit Simon Pendleton.

Plutôt que de sculpter des canyons et de creuser des sillons dans un substrat rocheux solide, les glaciers de l’est de l’île de Baffin ont eu tendance à recouvrir graduellement la flore au sol. « Ça a tué la végétation, mais elle a été figée sur place », précise-t-il. « Donc plusieurs milliers d’années plus tard (…) la plante est exactement au même emplacement où elle se trouvait lorsqu’elle était recouverte par la calotte glaciaire », ajoute-t-il.

Les plantes boréales se désintègrent et disparaissent rapidement une fois libérées des glaces, explique le chercheur. « Cela nous permet de dire avec assurance que l’âge de la plante équivaut à la période la plus récente pendant laquelle le paysage était recouvert de glace, et ce, jusqu’à notre échantillonnage », dit-il.

Comme la fonte des glaces s’accélère chaque année, le chercheur sent l’urgence de recueillir d’autres échantillons de plantes boréales, cette fois dans le nord de l’île de Baffin, avant qu’elles ne soient emportées par l’usure du temps. « C’est en quelque sorte une course contre la montre », résume-t-il.

Contrairement à la faune et à la flore, les glaciers ne disposent pas de mécanismes pour survivre à une période de hautes températures. « D’une certaine manière, la biodiversité s’adapte aux températures et parvient à survivre, tandis qu’un glacier est beaucoup plus à la merci du climat », rapporte le scientifique.

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